Éliminer les préjugés avant qu'ils ne commencent

Les enfants prennent très tôt conscience des préjugés. Apprenez ce que les experts font pour mettre fin aux croyances négatives avant qu’elles ne s’enracinent.

Par Carolyn Hoyt

Betsy Braverman, de Rye, dans l'État de New York, a décidé d'amener les enfants à la piscine locale pour organiser une rencontre avec deux enfants de 4 ans lors d'une chaude après-midi. Elle a dégagé l'idée avec l'autre mère, puis a demandé à sa fille, Juliette, de trouver un maillot de bain que son amie pourrait emprunter. "Mais je ne veux pas que son corps brun soit dans mon maillot de bain," dit Juliette.

Heureusement, l'autre petite fille, une amie d'âge préscolaire d'origine indonésienne, n'a pas entendu le commentaire de Juliette. Mais Betsy était consternée: "Je ne pouvais pas croire les mots qui sortaient de ma fille." Elle a dit à Juliette que la couleur de la peau de son amie n'avait pas d'importance et que les gens sont tous les mêmes à l'intérieur. "Elle a eu ce que je disais," dit Betsy, "et je pense que la leçon lui est restée fidèle. Mais le contraste entre ce visage innocent et les mots qui en sortaient me dérange toujours."

Bien que cela ait semblé horrible à sa mère, l'insensibilité de Juliette n'est pas du tout atypique des enfants de son âge, selon les experts. "Il est naturel que les jeunes enfants remarquent et soient curieux des caractéristiques communes à un autre groupe de personnes", explique John Jost, Ph.D., professeur agrégé de psychologie à l'Université de New York à New York. Parfois, les enfants trouvent ces différences un peu effrayantes et réagissent avec les taquineries ou l'hostilité.

Les enfants essaient de savoir où ils se situent dans le monde. Et quand les enfants remarquent des différences, ils forment des catégories mentales, explique Sarah Bullard, fondatrice du projet d'éducation à la tolérance du Southern Poverty Law Center à Montgomery, AL. "Les enfants forment des groupes et classent les uns comme meilleurs que les autres", dit-elle. "Ce type de pensée peut être observé chez des enfants de 3 ans."

Même les enfants de six mois remarquent des différences de race et de sexe, selon une étude longitudinale de six ans dirigée par Phyllis Katz, Ph.D., directrice fondatrice de l'Institut de recherche sur les problèmes sociaux, basé à Boulder dans le CO. Quand les enfants de son étude ont eu 3 ans, le Dr Katz a commencé à tester pour voir s'ils avaient une opinion sur ce qu'ils ont vu. Elle leur montra des photos d'autres enfants, certains blancs et d'autres noirs, et posa des questions telles que "Quel enfant a renversé la peinture? Quel enfant a remporté le prix pour sa plus grande intelligence?"

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Résultat: 35% des enfants de 3 ans préfèrent leur propre race. "Les enfants blancs avaient tendance à choisir les enfants blancs pour les bonnes choses et les enfants noirs pour les mauvaises choses", explique le Dr Katz. "De même, les enfants noirs de 3 ans ont associé les enfants noirs sur les photos aux qualités positives, les enfants blancs au négatif." Cette tendance chez les enfants noirs change à mesure qu’ils vieillissent. À cinq ans, beaucoup associent des qualités positives aux Blancs, bien qu'ils aient tendance à redevenir plus pro-noirs à l'âge de 8 ans. Il se peut que lorsque les enfants atteignent l'âge scolaire, ils adoptent des attitudes de la société à l'égard de la race, explique le Dr Katz. Mais en vieillissant, ils absorbent les vérités sur les préjugés et les dépassent.

Malgré cela, les croyances de l’enfance sont difficiles à ébranler. Des recherches ont montré que même les adultes les plus équitables peuvent avoir des préjugés dont ils ne sont pas conscients. "Nous parlons de préjugés à deux niveaux différents", a déclaré David DeSteno, Ph.D., professeur adjoint de psychologie à la Northeastern University de Boston. "L'une est notre croyance consciente. L'autre est une réaction intestinale plus automatique." Dans ses dernières recherches, le Dr DeSteno a découvert que lorsque ses sujets se sont mis en colère, leurs préférences pour leur propre race ont augmenté. Pensez aux épithètes raciales ou religieuses jetées par les gens lors de disputes animées, d'embouteillages, voire de matchs de football pour enfants. La colère que nous ressentons à ce moment-là s’appuie directement sur nos préjugés automatiques, explique le Dr DeSteno.

Comme dans le développement humain, les préjugés font partie intégrante de la nature et de l’alimentation. Les préjugés naturels peuvent se développer comme les mauvaises herbes lorsque les conditions sont favorables, et dans notre société, ces conditions sont difficiles à éviter. "Nous envoyons tout le temps des messages à nos enfants, même si la plupart sont involontaires", explique Caryl Stern, directrice nationale associée de la Ligue anti-diffamation, qui dirige la Miller Early Childhood Initiative à New York. "S'il y a des gens qui marchent vers vous et qui sont différents de vous et que vous attrapez la main de votre enfant, vous venez d'identifier pour elle celle qu'elle devrait craindre." Les préjugés des enfants sont également façonnés par ce qu'ils voient dans la société, en particulier par les messages transmis au cinéma, à la musique et à la télévision.

Face à l'intolérance croissante dans le monde, il est essentiel de savoir comment la haine est apprise et non apprise. "Peu importe que les préjugés soient figés ou non, car avec la bonne expérience, ils peuvent être changés", explique Elliot Aronson, Ph.D., professeur émérite de psychologie à l'Université de Californie à Santa Cruz. Le meilleur moment pour commencer, c'est quand les enfants sont jeunes, quand les catégories sociales qu'ils construisent sont encore douces et flexibles.

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Enseigner sur la prédication

Les programmes anti-biais ont proliféré aux États-Unis ces dernières années. De plus, les programmes d'aujourd'hui s'adressent au public le plus jeune possible d'une manière adaptée au développement. Voici un exemple des manières novatrices d'apprendre aux enfants à respecter les différences. Si votre école n'a pas de programme similaire, vous pouvez en proposer un.

Créer de l'unité par la musique. En 1999, Peter Yarrow de Peter, Paul et Mary entendit ces paroles chanter lors d’un festival folklorique: "Je suis gros, je suis maigre, je suis petit, je suis grand, je suis sourd, je suis aveugle, hein, on est pas tous? " Le groupe a ensuite interprété la chanson «Ne pas rire de moi», devant 6 000 membres de l'Association nationale des directeurs d'école élémentaire, qui ont demandé à Yarrow s'ils pouvaient utiliser cette chanson dans leurs écoles pour inspirer les élèves. Le chanteur a fait plus que simplement dire oui; il a fondé Operation Respect et son programme Don't Laugh at Me, qui a jusqu’à présent réuni 18 000 éducateurs aux États-Unis et au Canada. (Les directeurs d’école, les enseignants et les parents peuvent télécharger du matériel pédagogique à l’adresse www.dontlaugh.org.)

Yarrow considère que son programme ajoute quelque chose d’irremplaçable au mouvement anti-partialité: la musique. "Où aurait été le mouvement des droits civiques sans" Nous allons vaincre "?" il demande. "Nous essayons d'utiliser la musique pour communiquer au-delà de la tête et dans le cœur et l'âme des enfants."

Le programme commence en deuxième année et se poursuit jusqu'au collège, bien que certains enseignants du préscolaire l'aient adapté pour les plus jeunes. Jane Harrison, éducatrice à Carlsbad, en Californie, adore une activité appelée "Le cœur déchiré", dans laquelle elle raconte l’histoire d’une journée dans la vie d’un enfant. Chaque fois que quelqu'un blesse les sentiments de l'enfant, elle déchire le cœur de papier qu'elle tient. "J'ai eu de bonnes discussions avec les enfants à ce sujet", se souvient Harrison. "Ils disaient: 'J'ai dit des choses comme ça. Je ne savais pas que j'étais blessant.'" Les enfants apprennent ensuite à remplacer les réprimandes par des "révisions", expressions qui ne causent pas des sentiments blessés. À la fin de chaque leçon, les professeurs comprennent le point de vue musical en chantant des chansons avec les enfants, telles que «Ne te fous pas de moi» et «Allume une bougie».

Donner vie à des leçons. La Miller Early Childhood Initiative, qui a été lancée à l'échelle nationale cette année, utilise des personnages de Sesame Street tels qu'Elmo et Big Bird pour aider à enseigner aux enfants de 3 à 5 ans. Les leçons sont intégrées au jour préscolaire - pendant les arts, les sciences, les histoires, par exemple.

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Un exercice favori de Miller est le «citron», pour lequel chaque enfant reçoit son propre citron et est invité à le connaître. Les enfants roulent leurs citrons sur le sol, les goûtent, les sentent, les examinent. L'enseignant ramasse ensuite les citrons, les place dans un panier central et demande aux enfants de trouver leurs fruits. Et ils le font. Certains sont plus sombres, certains ont des ecchymoses, d'autres ont des traces de dents des enfants malins qui les ont mordus. Ensuite, l'enseignant pèle les citrons et demande une nouvelle fois aux enfants de trouver leurs fruits. Quand ils se rendent compte qu'ils ne peuvent pas, ils ont appris une leçon importante: bien que nous puissions être différents à l'extérieur, nous sommes tous identiques à l'intérieur.

Les enseignants ne peuvent accéder au programme qu’en s’inscrivant au cours de formation de Miller, qui leur permet d’examiner leurs propres préjugés. Une enseignante a compris qu'elle décourageait les filles de jouer avec des jouets "pour garçons". D'autres ont appris qu'ils préjugeaient des capacités des élèves par leur apparence propre et bien habillée.

S'appuyant sur le pouvoir des étoiles. Jusqu'à récemment, le Museum of Tolerance de Los Angeles n'était pas recommandé aux enfants de moins de 12 ans, car les conservateurs pensaient qu'il était trop difficile pour eux de se concentrer sur l'Holocauste. Mais il y a un an et demi, le musée a ouvert un étage entier aux enfants de 5 ans et plus.

L'une des expositions destinées aux jeunes enfants est "Finding Our Families, Finding Ourselves", un centre d'apprentissage multimédia sur l'ethnicité et l'immigration. Diverses personnalités ont contribué à recréer les environnements dans lesquels elles ont grandi. Par exemple, les enfants peuvent se promener dans l'épicerie de l'Arkansas où Maya Angelou a appris à lire en lisant des lettres sur des pots de pêche et de cornichons. Ils peuvent aussi passer du temps dans l'appartement de Brooklyn où les parents de Joe Torre ont déménagé après avoir émigré d'Italie. Billy Crystal, directeur général du programme; Michelle Kwan; Carlos Santana; et Kareem Abdul-Jabbar. "Notre objectif est d'amener les enfants à valoriser leurs propres origines tout en apprenant à apprécier les autres cultures", a déclaré Liebe Geft, directrice du musée.

En outre, le Musée de la tolérance rejoint les jeunes, au-delà de ceux qui visitent ses expositions. Il a créé des programmes qui sont enseignés dans l’ensemble du système scolaire californien et, en février dernier, une succursale du musée a ouvert à New York.

Debout contre la haine

Au fur et à mesure que le mouvement anti-partialité se resserre et mûrit, les experts s'aperçoivent que l'acceptation de l'enseignement n'est pas suffisante. "Nous devons donner aux enfants les moyens d'exiger que la haine s'en aille", a déclaré Stern.

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Mais qui - jeune ou vieux - a vraiment le courage d’intervenir quand il voit d’autres différenciés pour leurs différences? Ceux qui le font risquent souvent de perdre l'acceptation de leurs pairs ou d'être attaqués eux-mêmes. Pour son livre Sauveteurs: portraits de courage moral dans l'Holocauste, Malka Drucker de Santa Fe, Nouveau-Mexique, a interviewé des non-Juifs qui ont risqué leur vie pour sauver des Juifs européens pendant la Seconde Guerre mondiale. Étonnamment, elle a constaté que les sauveteurs n’avaient pas beaucoup en commun. "C'étaient des gens auxquels je ne m'attendais pas, ce qui m'a dit qu'il y avait beaucoup de chemins menant au bien", dit Drucker. En fait, certains étaient antisémites, mais ils avaient une horreur de l'intolérance qui les poussait à tout risquer.

Drucker nous dit que dans les pays où les sauveteurs pensaient ne pas être les seuls, de plus en plus de gens trouvaient le courage d'agir, ce que confirment les recherches récentes. "Des études nous ont appris que la plupart des gens se conformeront à ce que leur groupe fait, même si c'est clairement la mauvaise chose", déclare le Dr Aronson. "Mais si vous savez qu'il y a d'autres personnes qui vont se joindre à vous, vous pourriez trouver le courage d'être le premier à prendre la parole."

La création de ce type d’environnement est l’un des objectifs du mouvement anti-biais. Le programme Miller, par exemple, enseigne aux enfants à s'exprimer en utilisant des "déclarations I". En entendant une blague raciste, un enfant pourrait dire: "Je n'ai pas le droit de te dire quoi trouver drôle, mais s'il te plaît, ne dis pas ça autour de moi." Pour les enfants plus âgés, qui sont plus préoccupés par leur popularité, se lever contre la haine nécessite une confiance démesurée. Les écoles peuvent aider en mettant en place des programmes qui envoient le message que les autres élèves soutiendront les enfants s’ils parlent et que même les petits gestes comptent. "Un enfant peut être capable de répondre:" Nous ne disons pas cela ", tandis qu'un autre enfant peut se sentir plus à l'aise d'écrire une note disant:" Je suis désolé pour ce qui est arrivé; tout le monde ne le pense pas, "dit Brian Willoughby, rédacteur en chef du site Web du Southern Poverty Law Center, tolérance.org. "Établir un contact visuel et faire savoir à quelqu'un que vous êtes à ses côtés peut être l'une des choses les plus puissantes qu'un enfant puisse faire pour lutter contre la haine."

Qu'est-ce qu'un parent à faire?

Bien que de nombreuses organisations fassent du bon travail, les experts s'accordent pour dire qu'il s'agit d'un problème 24 heures sur 24, 7 jours sur 7 et que les parents doivent avoir des discussions continues avec leurs enfants. Voici comment:

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  • Amenez le sujet vous-même. Expliquez en quoi votre enfant est unique: il peut être plus petit que ses camarades de classe, porter des lunettes et être bon au football. Comparez ces attributs aux différences qu'il remarque chez les autres. Discutez du fait que certaines personnes pensent que les différences rendent les autres sales, effrayants ou indignes, mais ce n'est pas ce que vous ou votre famille croyez.
  • Soulignez l'intolérance. Ce peut être quelque chose que vous voyez dans votre communauté ou un incident décrit dans un film. Utilisez-les comme moments d’enseignement, comme tremplins de discussions sur l’intolérance et les attitudes que vous aimeriez que vos enfants adoptent.
  • Embrasser d'autres cultures. Manifester une attitude d'acceptation et d'ouverture d'esprit. Lisez les livres de vos enfants montrant des familles qui ne ressemblent pas aux vôtres. Faites un voyage dans un musée des droits civiques ou un musée amérindien. Arrêtez la voiture pour admirer le dôme en mosaïque d'une mosquée ou le vitrail d'une synagogue.
  • Célébrez aussi votre propre culture. Enseignez à vos enfants l'histoire de leur famille. L'enfant qui valorise les choses qui le rendent spécial a moins de raisons de haïr, dit Stern.

En fin de compte, tous les discours dans le monde ne vous aideront pas si votre style de vie ne correspond pas à ce que vous enseignez. "Il incombe à chaque parent de construire des interactions sociales qui incluent des personnes de tous types", a déclaré Bullard. "Vous devez faire un pas en arrière et dire: 'D'accord, nous avons la conversation, pouvons-nous marcher maintenant?"

Marcher peut signifier choisir une école, car celle-ci a une population d’étudiants multiculturelle. Cela peut aussi signifier assister à un événement Special Olympics, où vous et votre enfant pouvez faire connaissance avec des personnes handicapées. "Le meilleur moyen de rendre les enfants plus tolérants est de leur donner des expériences avec des personnes d'autres groupes", explique le Dr Aronson. "Vous apprenez à apprécier la gentillesse et la gentillesse des autres et il devient beaucoup plus difficile de les détester."

Que faire si votre enfant est victime de préjugés…

1. Assurez-vous que la sécurité physique de votre enfant n'est pas menacée, déclare Caryl Stern, directrice nationale associée de la Ligue anti-diffamation. Si c'est le cas, contactez le responsable qui était au moment de l'incident. Si c'est le bien-être émotionnel de votre enfant qui est en danger, aidez-le à parler de ses sentiments. Ne négligez pas le problème.

2. Renforcez le sentiment de votre enfant que ce qui s'est passé était faux. Vous pourriez parler d'un moment où quelqu'un vous a appelé un nom.

3. Préparez votre enfant à toutes les situations futures en lui donnant les mots à utiliser ("Ne m'appelle pas comme ça. Ce n'est pas mon nom"). Si le problème persiste, discutez-en avec l'adulte responsable, tel que l'enseignant.

… Ou si c'est lui qui fait les remarques les plus vives

1. Arrêtez le comportement tout de suite en disant à votre enfant que ce qu'il a fait est inacceptable et que vous le prenez très au sérieux.

2. Expliquez pourquoi le stéréotype ou les préjugés qu'elle a exprimés ne sont pas vrais. De plus, indiquez que le fait d'appeler quelqu'un est un acte blessant. Faites un jeu de rôle en sens inverse, en donnant à votre enfant une idée de ce que l'on ressent lorsque l'on est choisi simplement parce qu'elle est différente.

3. Faites preuve de tolérance dans tous les aspects de votre vie. Si vous faites une erreur en jugeant quelqu'un, expliquez à votre enfant que vous avez eu tort de supposer à propos de cette personne et pourquoi.

Liens connexes:

  • Programme Ne ris pas de moi
  • L'initiative Miller Early Childhood
  • Tolerance.org

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