Rien à éternuer

Une nouvelle théorie sur ce qui cause vraiment les allergies promet de révolutionner la façon dont elles sont traitées à l’avenir.

Par Rochelle Green

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Demandez à n’importe quel médecin les progrès médicaux les plus importants du siècle dernier. Les victoires en matière de santé publique, telles que la plomberie à l’intérieur et l’assainissement, seront au nombre des solutions. Nous nous sommes tous engagés dans la guerre contre les germes, en brandissant des sprays désinfectants et des savons antibactériens. Mais certains spécialistes commencent à penser que notre mode de vie impeccable pourrait entraîner une augmentation alarmante du nombre d'enfants souffrant d'allergies.

"Il se peut que l'exposition aux bactéries et à d'autres agents infectieux au début de la vie soit une bonne chose", suggère Robert A. Wood, M.D., professeur agrégé de pédiatrie à la faculté de médecine de l'Université Johns Hopkins à Baltimore. "Il est possible que votre système immunitaire se concentre sur la lutte contre les microbes et qu’il évite ainsi de nouvelles attaques allergiques contre le pollen inoffensif et d’autres débris environnementaux."

Cette théorie, connue des scientifiques sous le nom d’Hypothèse de l’hygiène, révolutionne le monde de la recherche sur les allergies. Cela pourrait expliquer pourquoi les allergies respiratoires se rapprochent des niveaux épidémiques dans les pays développés. Et cela a inspiré des recherches novatrices susceptibles de produire une nouvelle approche du traitement.

Aux États-Unis, pas moins de 40% des enfants souffrent de rhinite allergique, ce qui provoque une congestion nasale, des éternuements et un écoulement nasal des démangeaisons. Certains enfants souffrent de pollens de plantes de printemps à automne, selon les saisons. Encore plus d’années sont touchées toute l’année par les acariens, les spores de moisissures, les squames animales et les allergènes de cafards. Chaque année, les symptômes et les complications liés aux allergies font perdre aux enfants 2 millions de jours d'école, selon un récent rapport du groupe de travail publié par de grandes organisations de lutte contre l'allergie. De nombreux enfants allergiques développent ensuite de l'asthme, une inflammation des poumons qui provoque des difficultés respiratoires.

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L'idée que la propreté pourrait être le coupable n'a que lentement pris racine. En 1990, année de la réunification historique de l'Allemagne, la pédiatre munichoise Erika von Mutius, M.D., a été surprise de constater que la maladie allergique était beaucoup moins répandue chez les enfants à Leipzig, en Allemagne de l'Est, que dans des villes plus propres. Au cours des prochaines années, alors que les anciens Allemands de l'Est vivaient davantage comme les Occidentaux, leur taux d'allergie a monté en flèche. Ces résultats concordent avec d'autres comparaisons régionales, qui montrent que les allergies et l'asthme sont plus fréquents chez les enfants de pays tels que la Grande-Bretagne et l'Australie et moins fréquents chez les enfants de Chine, d'Indonésie et d'Éthiopie.

D'autres études indiquent des facteurs de protection. L'été dernier, des chercheurs du Collège de médecine de l'Université de l'Arizona à Tucson ont annoncé que les nourrissons qui fréquentaient une garderie ou qui avaient des frères et sœurs plus âgés à la maison étaient moins susceptibles de souffrir d'asthme ou de souffrir de sifflements fréquents plus tard dans leur enfance. Les chercheurs affirment que cela est probablement dû à une exposition accrue aux infections.

Le lien Dirt-Allergy

Qu'est-ce qu'une dose de poussière a à voir avec le développement d'allergies? Les cellules T de notre système immunitaire ont deux voies principales de défense contre les envahisseurs étrangers. Un type de cellule, Th1, crée des cellules T tueuses et certains anticorps qui détruisent les agents pathogènes tels que les bactéries tout en laissant intactes les cellules normales du corps. Les cellules Th2, quant à elles, déclenchent différents anticorps susceptibles de provoquer des réactions allergiques, même à des allergènes inoffensifs.

Le chemin Th1 est inactif pendant la grossesse, probablement pour empêcher le système immunitaire fœtal de rejeter la mère, explique Arthur M. Krieg, M.D., professeur de médecine interne à l'Université d'Iowa à Iowa City. Après la naissance, l'exposition à des bactéries et à d'autres germes renforce normalement le chemin Th1. "Mais les parents sont aujourd'hui vigilants en matière de protection des germes", a-t-il déclaré. "Il y a moins de stimulus pour que le système immunitaire d'un enfant se développe dans la direction de Th1." Selon l'hypothèse de l'hygiène, cela laisse la balance en faveur de Th2, prédisposant un enfant à l'allergie.

Bien que fascinante, cette théorie offre peu de conseils pratiques aux parents. Les scientifiques ne sont pas encore en mesure de déterminer exactement à quelles bactéries notre corps devrait être exposé. Comme le note le Dr Krieg, "Il existe de nombreux types de bactéries. Nous ne pouvons pas simplement dire qu'elles sont toutes bonnes et envoyer nos enfants jouer dans la boue." En fait, la poussière domestique est plus susceptible de contenir des allergènes et doit être réduite au minimum si votre enfant a des allergies à l'intérieur.

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Un vaccin contre les allergies?

L’hypothèse de l’hygiène est véritablement importante dans la mesure où elle propose une nouvelle façon de concevoir un traitement qui puisse un jour prévenir les allergies. Et ces efforts de recherche sont déjà en cours. Des scientifiques dirigés par Eyal Raz, M.D., professeur agrégé de médecine à l'Université de Californie à San Diego, ont sensibilisé les souris à l'herbe à poux, amenant ainsi leur système immunitaire à lancer une crise de colère allergique en présence de pollen d'ambiance. Pendant plusieurs semaines, les souris sont immunisées contre l’herbe à poux avec un vaccin expérimental, puis emmenées dans une petite chambre de respiration et frappées avec une bouffée de pollen. De petits capteurs dans les parois détectent le niveau de respiration des souris - une mesure du fonctionnement du vaccin.

Dans tout le pays, au Johns Hopkins Asthma and Allergy Center, des chercheurs examinent les adultes allergiques à l’herbe à poux dans le cadre d’essais cutanés et d’épreuves anti-allergiques afin de comparer la sécurité et l’efficacité du vaccin expérimental avec un placebo inactif. Le vaccin s'apparente à l'immunothérapie, mieux connue sous le nom de vaccin contre les allergies - une approche qui enseigne à l'organisme à tolérer, en augmentant l'exposition, l'herbe à poux et d'autres allergènes. Mais dans le cas du nouveau vaccin en cours d’essai, l’allergène de l’herbe à poux a un partenaire surprenant: un peu d’ADN propre aux bactéries et autres microbes.

En théorie, la présence de l'ADN bactérien devrait alerter le système immunitaire qu'il y a une infection nécessitant une réaction protectrice, explique le Dr Krieg, qui a commencé à travailler sur la question aux National Institutes of Health de Bethesda, dans le Maryland, et a depuis formé un groupe d'experts. société d’étudier et de créer un vaccin contre les allergies. "Donner de l'ADN avec l'allergène de l'herbe à poux indique au corps que l'herbe à poux fait partie d'une infection."

Jusqu'à présent, la stratégie semble fonctionner. Les souris sensibilisées et immunisées du Dr Raz n'avaient pas de difficulté à respirer en présence d'allergène de l'herbe à poux. La dissection a révélé des preuves que leur fonction immunitaire était passée d'une réaction allergique à une réponse protectrice. Mais si les souris sont utiles en recherche car leur constitution génétique peut être facilement contrôlée, leur réponse ne permet pas nécessairement de prédire ce qui se passera dans le corps humain.

L'année dernière, une étude de test cutané réalisée à Johns Hopkins a montré que le vaccin ADN anti-herbe à poux causait beaucoup moins de réactions des bras des sujets allergiques. Dans le cadre de l’étude en cours, dans laquelle les gens reçoivent actuellement de véritables vaccins, les chercheurs examineront si les injections du matériel stimulent également une forte réaction protectrice, comme chez la souris.

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Les meilleurs médicaments contre les allergies

Il faudra peut-être des années avant que le véritable potentiel du vaccin soit connu. Mais avec les récents progrès de la pharmacothérapie, les médecins peuvent adapter le traitement aux symptômes de l’enfant. "Près de 100% des enfants peuvent être traités efficacement avec des médicaments ou des vaccins contre les allergies", explique William Dolen, M.D., professeur de pédiatrie et de médecine au Medical College of Georgia d'Augusta. Ici, les meilleures options:

Sprays nasaux prescrits sur ordonnance tels que Flonase et Nasonex sont considérés comme la référence en matière de traitement des allergies, car ils réduisent le gonflement nasal, le symptôme le plus gênant. Disponibles pour les enfants de moins de 3 ans, les sprays à administrer une fois par jour délivrent une dose beaucoup plus faible que les stéroïdes administrés par voie orale ou par injection, de sorte qu'ils ont moins d'effets secondaires. Un spray non stéroïdien, NasalCrom, est disponible sans ordonnance pour les enfants de 6 ans et plus. Il peut réduire le gonflement nasal moins grave mais doit être pris trois à quatre fois par jour.

Antihistaminiques soulage les éternuements, les démangeaisons et le nez qui coule. Les antihistaminiques prescrits sur ordonnance (comme Claritin et Zyrtec), administrés une fois par jour, sont sans danger pour les enfants dès l'âge de 2 ans. Astelin Nasal Spray est un antihistaminique qui traite également la congestion nasale, bien que certaines personnes se plaignent de somnolence et d'un goût amer. Vous devez éviter les antihistaminiques en vente libre tels que Chlor-Trimeton et Benadryl, qui peuvent affecter les compétences cognitives de votre enfant.

Décongestionnants soulager le gonflement nasal, mais que légèrement. Ils sont disponibles dans les formules OTC, telles que Sudafed, pour les enfants âgés de 2 ans et sont également ajoutés aux antihistaminiques prescrits, comme Claritin-D. Les gouttes pour les yeux antihistaminiques et anti-inflammatoires, disponibles sans ordonnance, soulagent en toute sécurité les rougeurs et les démangeaisons, symptômes majeurs des allergies saisonnières.

Coups d'allergie (immunothérapie) peut aider les enfants qui continuent à avoir des symptômes malgré les médicaments. Des extraits d'allergènes spécifiques sont injectés en quantités progressivement croissantes pour renforcer la tolérance à ces allergènes. La phase d'accumulation nécessite une à deux injections par semaine pendant environ quatre mois. Une fois la dose d'entretien atteinte, les injections se poursuivent toutes les deux à trois semaines pendant quatre à cinq ans. Certains enfants sont soulagés des allergies et peuvent renoncer aux médicaments, alors que d'autres ne sont que faiblement aidés. Les piqûres sont toujours administrées chez le médecin en raison du risque faible, mais potentiellement fatal, de réaction allergique grave, notamment d'anaphylaxie.

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Ce que l'avenir nous réserve

Les taux d'allergie étant à la hausse, les chercheurs commencent à se pencher sérieusement sur la prévention, en particulier chez les enfants à risque en raison de leurs antécédents familiaux. Plusieurs études en cours, dont l’un des plus de 500 nourrissons à risque élevé ayant lieu à Winnipeg et à Vancouver, Canada, pourraient bientôt nous dire si la réduction de l’exposition aux acariens et aux autres allergènes peut empêcher un jeune enfant de devenir allergique ou prévenir un enfant allergique de développer l'asthme. D'autres recherches portent sur l'utilisation précoce des vaccins contre les allergies et des médicaments pour lutter contre la maladie chez les enfants prédisposés à l'asthme.

S'il s'avère que nous ne pouvons pas empêcher nos enfants de s'engager dans la voie de l'allergie, la mise en place d'un barrage routier fiable peut être la meilleure solution. Parmi toutes les avancées en matière de traitement des allergies, seule l’immunothérapie - mise au point en 1911 - a bien failli rebuter la réponse allergique. Maintenant, le vaccin ADN bactérien à l'étude à Johns Hopkins et ailleurs peut se rapprocher encore plus.

Peter S. Creticos, M.D., directeur clinique de l'immunologie clinique à la faculté de médecine Hopkins, est l'investigateur principal des essais cliniques du vaccin dans ce pays et est enthousiasmé par l'immense promesse qu'il offre. "Tout le travail accompli jusqu'à présent est encourageant", déclare le Dr Creticos. "Le vaccin peut s'avérer plus sûr; c'est-à-dire moins susceptible que les injections d'allergie conventionnelles de provoquer une réaction allergique. S'il s'avère être aussi puissant pour produire une réponse protectrice, nous avons vraiment un gagnant. Et si le vaccin tourne le la maladie, nous parlons d'un traitement potentiel ".

Garder les symptômes à distance

Il y a beaucoup de choses que vous pouvez faire maintenant pour soulager les souffrances de votre enfant face aux allergies, qu'elles soient saisonnières ou toute l'année. Au sommet de votre liste, vous devriez éviter: évacuez les acariens et d’autres allergènes de votre maison et gardez les pollens saisonniers à portée de main. Limiter l'exposition de votre enfant peut demander quelques efforts, mais cela peut considérablement réduire les symptômes et minimiser le besoin de médicaments.

Si les allergènes extérieurs vous posent problème, gardez les portes et les fenêtres fermées pendant la saison des allergies et utilisez un climatiseur à évents fermés (dans la voiture également). Lavez les cheveux de votre enfant toutes les nuits pour vous débarrasser des pollens collants. Éloignez-la de la tonte de la pelouse et du soufflage des feuilles, activités qui déclenchent des spores de moisissure. Et envisagez de limiter les activités de plein air les jours secs et venteux, lorsque les pollens sont les plus abondants.

S'attaquer aux allergènes d'intérieur peut sembler accablant. Un matelas, par exemple, peut contenir des dizaines de milliers d'acariens. Mais il existe des stratégies raisonnables pour prendre le dessus: Couvrir les oreillers et les matelas dans des enveloppes spéciales contre lesquelles les acariens ne peuvent pas voyager (voir www.gazoontite.com pour plus de détails); laver les draps chaque semaine dans de l'eau à 130 ° F et les conserver au sèche-linge pendant une heure; et utilisez un sac à vide à double couche pour empêcher la machine de laisser s'échapper les acariens.

Liens connexes:

  • gazoontite.com

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