Le jeu est la chose: le handicap et les arts

Pour un groupe d'enfants, y compris ceux qui ont l'autisme et d'autres handicaps, un programme théâtral unique ouvre la voie à l'acceptation, à la compréhension et à l'amitié.

Par Virginia Sole-Smith du magazine Parents

Lucy Schaeffer

Il est un peu après 17 heures. un lundi après-midi ensoleillé et le Bluett Theatre de l'Université Saint Joseph de Philadelphie grouille de jeunes âgés de 5 à 8 ans. Les 36 enfants hurlent, courent dans les allées et sautillent sur les sièges du théâtre. "D'accord, les gars, nous chantons le dernier numéro", crie leur directrice, Jenny Jacobs, à propos du vacarme. Elle fait signe à l'orchestre et dès que le premier accord est frappé, les enfants se figent, s'installent à leur place et commencent à chanter une chanson de la comédie musicale. Snoopy: "Si une seule personne croit en vous ..."

Une heure plus tard, Jacobs et Betsy Wolf Regn, ancien professeur d’anglais et régisseur de théâtre, ont écouté dix des 17 airs de spectacle qui composent Avisique, la revue musicale que les enfants joueront devant un public de 400 personnes à 7 heures. Certains des enfants ont l'air légèrement abasourdis en regardant le théâtre vide. Mais quand ils atteignent le choeur d'un Son de la musique Medley, ils s'emballent comme des oiseaux coucous et chantent au coude à coude.

Bienvenue au Wolf Performing Arts Centre (PAC), un programme de théâtre communautaire pour enfants à but non lucratif, fondé en 2005 par Bobbi Wolf, la mère de Regn, professeur de collège à la retraite. C'est un programme connu dans toute la région de Philadelphie pour ses productions de niveau professionnel qui mettent en valeur les talents de ses nombreuses jeunes stars douées. Mais regardez de plus près et vous réalisez qu'il ne s'agit pas d'un programme théâtral ordinaire. Quand les acteurs se réunissent dans la pièce verte du théâtre pour jouer aux jeux d'échauffement avant le spectacle, une fillette autiste de 8 ans est suspendue, hypnotisée par les perles en plastique bleues sur son bracelet à cordes - un signe que Jacobs a remis à chaque enfant. en récompense de leur dur labeur à travers neuf mois de répétitions. "Allez, on ne peut pas commencer le jeu de préparation super secret sans toi!" Lui dit Regn en la poussant doucement vers le canapé. Deux garçons de 5 ans se frayent un chemin pour lui faire de la place et la jeune fille se met à sourire. Ensuite, Regn et Jacobs s'attachent à calmer le reste du groupe, dont certains sont atteints de TDAH ou de problèmes de comportement et se roulent impatiemment derrière le canapé.

Les enseignants et les parents bénévoles qui s'entourent résistent à ce genre de chaos, car ce groupe est loin d'être inhabituel chez Wolf PAC. Des cours «Broadway Babies» du centre pour les enfants âgés de 18 mois maximum aux comédies musicales annuelles composées d'acteurs âgés de 5 à 18 ans, d'enfants atteints d'autisme et présentant des retards de développement, de paralysie cérébrale, de dystrophie musculaire et de nombreux handicaps émotionnels se produisant parallèlement à leurs enfants. homologues qui ne sont pas handicapés. Et ils se mêlent généralement si bien qu'il est impossible de sélectionner les enfants ayant des "besoins spéciaux" dans la gamme. "Les étiquettes sont pour les pots, pas les enfants!" Wolf aime dire. "Et Wolf PAC n'est pas un programme de théâtre pour enfants handicapés. Nous sommes un programme de théâtre qui inclut des enfants de toutes capacités."

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Une place pour tous

Lucy Schaeffer

L'énoncé de mission de Wolf semble simple, voire évident - mais c'est une distinction importante. "Si vous isolez les enfants handicapés de leurs propres programmes, vous perdrez de nombreux avantages de" l'inclusion "", a déclaré Simi Linton, auteur de Mon corps politique et un consultant sur le handicap et les arts à New York. Le terme "inclusion" fait référence à une approche relativement nouvelle de l'éducation des besoins spéciaux, qui consiste à enseigner aux enfants de tous niveaux dans les mêmes salles de classe ou programmes extrascolaires, à condition qu'il soit clair que chaque enfant peut bénéficier de l'expérience. C'est une rupture avec le modèle traditionnel d '"intégration", selon lequel le niveau de participation d'un enfant est basé sur sa capacité à suivre le rythme des autres élèves. Et bien que l'idée gagne du terrain dans les écoles, les programmes extrascolaires inclusifs sont rares. "Notre culture a des définitions étroites de qui peut être acteur ou qui devrait être exposé", a déclaré Linton. "Mais chaque enfant a une imagination et mérite une chance d'explorer sa créativité."

La détermination de Wolf à rendre Wolf PAC accessible à tous les enfants vient de son expérience personnelle. sa fille aînée, Samantha, aujourd'hui âgée de 37 ans, a plusieurs handicaps et vit à proximité dans un foyer de groupe. "Pendant que mes enfants grandissaient, nous avons vu de visu comment les gens réagissent aux handicaps, et ce n'est pas toujours beau", explique Wolf. "Wolf PAC est une affaire de communauté et ces enfants sont un élément précieux de notre communauté. J'étais déterminé à leur donner l'occasion de mettre leurs talents à contribution." Regn, la fille cadette de Wolf, savait qu'elle devait s'inscrire. "En tant que sœur de Sammi, je suis née dans une famille où il était évident que nous défendrions les personnes handicapées", dit-elle. "J'adore le théâtre, car il offre un foyer à toutes sortes d'enfants qui n'appartiennent peut-être pas autrement, qu'ils aient un handicap ou ne font pas partie des" enfants cools ". Notre travail consiste à créer un environnement sûr où ces enfants peuvent apprendre à quel point il est gratifiant d'aider à créer quelque chose de plus grand que vous. "

Abigail Ford a vu sa fille Lucy, âgée de 9 ans, atteinte d'autisme, développer le sentiment de faire partie d'un ensemble plus vaste. (Ford a demandé que les noms de sa famille soient changés parce que sa fille était encore trop jeune pour comprendre pleinement son trouble.) "Je ne sais pas si elle sait qu'elle est différente, mais ce qui est bien, c'est que chez Wolf PAC, peu importe qu'elle est différente ", dit Ford. "Tous les enfants se sentent les bienvenus."

Le plus grand défi de Lucy consiste à comprendre comment reconnaître les signaux sociaux et nouer le dialogue avec d’autres enfants, a déclaré Ford. Mais Ford savait qu’elle avait trouvé la solution idéale dans Wolf PAC en regardant Lucy attendre en coulisses lors de la production de 2010 Peter Pan. "Les enfants jouaient avec une Game Boy pour passer le temps et j'ai vu Lucy rester seule, jusqu'à ce qu'une des autres filles se tourne vers elle et lui dise:" Hé, tu veux jouer? " et ils lui ont montré comment l'utiliser », se souvient Ford. "Ce fut un si petit moment, mais c'est le genre d'interaction naturelle que quelqu'un comme Lucy n'obtient pas très souvent."

En effet, bien que l’inclusion soit un objectif de plus en plus courant dans les milieux universitaires, cela ne permet pas toujours de favoriser le type de rencontres sociales dont les enfants ont besoin. Clara Konrad, une autre mère d'un PAC-autiste Wolf autiste, a demandé que les noms de sa famille soient modifiés dans cet article car elle a vu le bassin d'amis de sa fille Josie, âgée de 9 ans, rétrécir à mesure que ses camarades et leurs parents prennent conscience des défis auxquels Josie est confrontée. "Une fois que les gens ont remarqué que Josie quittait la salle de classe ordinaire pour suivre une instruction spéciale avec l'enseignant chargé du soutien de l'autisme, elle était passée d'environ huit amis en première année à seulement trois à la fin de la troisième année", explique Konrad. Mais chaque été, Josie se rend au camp de Wolf PAC - et entre dans un monde beaucoup plus tolérant. "Personne ne se retire de Josie à cause de son autisme", note Konrad. "Au lieu de cela, ils travaillent à la persuader de sortir de sa coquille." Les membres du personnel savent comment exploiter les forces de Josie, qui se révèlent être des lignes de chant et de mémorisation. Et ils utilisent diverses stratégies pour aider les enfants à se réchauffer, à la fois sur le plan social et sur scène. "Nous planifions toujours de grands numéros de danse afin que tout enfant qui pourrait avoir des problèmes puisse être près de quelqu'un qu'elle connaît et en qui elle a confiance", note Regn.

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Exploiter les talents cachés

Lucy Schaeffer

Participer à un programme de théâtre offre de nombreux avantages concrets aux enfants handicapés. Mémoriser des lignes et jouer un rôle peut être un excellent moyen d'apprendre à interagir avec les autres. "Cela facilite la tâche d'essayer de trouver quoi dire ou faire dans un groupe, parce que cela a déjà été écrit pour eux", explique Beth Myers, ancienne enseignante en éducation spécialisée et directrice des services éducatifs au Kelberman Centre. programme de traitement à but non lucratif pour les enfants autistes à Utica, New York.

Cette structure réconfortante de répétitions et les pièces elles-mêmes ont aidé Lucy à se sentir à l'aise d'essayer de nouvelles choses. "La routine est si importante pour Lucy. Elle a toujours besoin de savoir ce qui se passe ensuite, et dans une pièce de théâtre, elle est conçue pour vous", a déclaré Ford. "Cela facilite la sortie de votre zone de confort en disant des lignes ou en chantant un solo." Tout cela donne confiance aux enfants, ce qui est particulièrement important pour les enfants qui ont l'habitude de se concentrer sur ce qu'ils ne peuvent pas faire.

Et cette confiance est aussi quelque chose qu’ils peuvent emporter chez Wolf PAC: La mémorisation de lignes de dialogue complexes a aidé Josie à réaliser qu’elle pouvait également se souvenir des tables de multiplication, après des années de lutte pour saisir les concepts mathématiques de base. Et tout au long de la journée, elle doit encore travailler pour se regarder dans les yeux et comprendre le sens de l'humour sarcastique de sa mère. Lorsqu'elle est sur scène, Josie illumine la pièce. "Elle découvre qu'elle peut faire des choses que tout le monde ne peut pas faire", dit Konrad. "Nous n'aurions peut-être jamais découvert qui elle est vraiment sans Wolf PAC."

Dave Sill savait que sa fille aînée, âgée de 4 ans lorsqu'elle avait pris son premier cours Wolf PAC, serait un théâtre naturel. Mais lui et sa femme, Malissa, s’inquiètent pour sa soeur de 3 ans. "Elle vient de fermer dans des situations sociales", explique-t-il. "Elle ne voulait pas parler ni se regarder dans les yeux et restait accrochée à sa mère lorsque nous saluions des personnes qu'elle avait rencontrées des dizaines de fois. Cela nous brisait le cœur." Wolf suggéra qu'ils l'inscrivent aux cours Wolf PAC, mais les Sills étaient sceptiques. "Nous ne pouvions pas le voir fonctionner aussi bien pour elle", explique Sill. "Mais en six mois, elle était une gamine totalement différente."

Ce sont des histoires comme celles-ci qui illustrent précisément ce que Wolf PAC a à offrir. Et c'est pourquoi Rachel Nichols a voulu que ses fils, Simon, maintenant âgé de 11 ans, et Lucas, âgé de 7 ans, se joignent à nous. "Ils apprennent que les gens sont différents, mais tout le monde est d'égale importance", dit-elle. Il y a deux ans, Simon a noué des liens avec un ancien membre de la distribution ayant une déficience intellectuelle et il est toujours heureux de la revoir aux événements de Wolf PAC. "Du point de vue de Simon, ils ont travaillé ensemble pour créer un spectacle", explique Nichols. "Ce lien compte plus que leurs différences." En tant qu'enseignante au collège, elle comprend que l'intégration des enfants handicapés est souvent imparfaite: "Les écoles peuvent avoir un sentiment d'appartenance à une communauté, mais la réussite se mesure en notes, ce qui signifie que la réussite est très individuelle", dit-elle. "Chez Wolf PAC, les succès sont partagés. Cela montre parfaitement comment les enfants peuvent travailler ensemble de manière joyeuse pour tous."

  • Regarder une vidéo d'une performance de Wolf PAC

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Questions que les enfants posent sur les handicaps

Lucy Schaeffer

"Beaucoup de personnes handicapées préféreraient entendre des questions simples plutôt que d'être évitées", explique l'ancienne enseignante Beth Myers. Simi Linton, qui utilise un fauteuil roulant, ajoute: "La façon dont vous parlez à vos enfants aura une incidence sur la manière dont ils interagissent avec nous." Ne stresse pas si tu ne réussis pas toujours correctement.

"Pourquoi Jenny ne peut-elle pas marcher?"
Quoi dire
Si vous connaissez la réponse, proposez une explication simple ("Elle s’est blessée aux jambes dans un accident de voiture"). Si vous ne le faites pas, vous pouvez dire: "Je ne sais pas. Peut-être pourrions-nous lui demander de temps en temps." Rappelez à votre enfant que nous avons tous des choses qui nous différencient, mais suggérez-lui de se concentrer sur ce qu'elle a commun avec Jenny.

"Pourquoi ce grand enfant lance-t-il une crise de colère?"
Quoi dire
"Même si vous avez appris à parler à l'âge de 2 ans, certains enfants n'apprennent pas avant d'être beaucoup plus âgés. Et même les enfants qui peuvent parler ne se souviennent peut-être pas des mots justes lorsqu'ils sont en colère." Favorisez l'empathie: "Que pourriez-vous faire si un de vos amis était aussi contrarié?"

"Comment sommes-nous supposés jouer avec Andrew s'il ne peut rien faire?"
Quoi dire
"Demandons-lui quelques idées et réfléchissons à ce que nous pouvons tous faire ensemble." Cela permet à Andrew de faire autorité en ce qui concerne son handicap et permet aux enfants de travailler en équipe. Cela évite aussi de se préoccuper de ce qui ne va pas et encourage les enfants à réfléchir à leur environnement: Pourquoi ne pas les balançoires sur le terrain de jeu fonctionnent-elles pour quelqu'un qui porte des jambières? Quel serait un meilleur design?

Publié à l'origine dans le numéro d'avril 2012 de Parents magazine.

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