Plan d'action contre les allergies saisonnières

Déterminer si les reniflements et la toux sont dus à un rhume ou à une allergie peut être un défi, même pour les médecins. C’est ce que vous devez savoir - et comment aider votre enfant à traverser la saison.

Par Kelley King Heyworth du magazine Parents

Alexandra Rowley

À 3 ans, Cheyenne Madden semblait être plus malade que la moyenne des enfants d’âge préscolaire. Pendant une bonne partie de l’année, elle a souffert d’une toux sèche constante, d’une congestion douloureuse des sinus et de nombreuses visites de pédiatres et d’antibiotiques. "Nous avons toujours été chez le médecin", explique sa mère, Lynn, de Hartly, dans le Delaware. "Je pensais: 'Ce ne peut pas être normal qu'un enfant de 3 ans tousse tout le temps.'"

Lorsque l'une des infections des sinus de Cheyenne a persisté pendant des semaines malgré trois séries d'antibiotiques, son pédiatre a commencé à suspecter la petite fille de ne pas souffrir d'une maladie, mais d'allergies. C’était logique: Lynn elle-même avait des allergies saisonnières et les symptômes de Cheyenne semblaient s’aggraver avec l’arrivée du printemps. Finalement, après plus d'un an de symptômes, Cheyenne a consulté un allergologue, qui a confirmé qu'elle était allergique à plusieurs types d'arbres et d'herbes, ainsi qu'à certains animaux domestiques. Maintenant qu'elle prend quotidiennement un antihistaminique et un spray nasal à base de stéroïdes, et qu'elle évite les pelouses fraîchement tondues et les chiens du voisinage, Cheyenne tousse moins - et profite davantage du plein air.

Taux en hausse

Résoudre un cas obstiné de reniflements n'a jamais été aussi compliqué, ni pour les parents ni pour les médecins. Il n'est pas rare que les enfants souffrent de six à huit maladies des voies respiratoires supérieures par an, en particulier dans la petite enfance, où ils sont les plus vulnérables aux infections. Mais de plus en plus d'enfants ont le nez bouché, une toux persistante et des yeux larmoyants et qui piquent, juste à respirer l'air extérieur, en particulier au printemps et à l'automne. Ces allergies saisonnières, appelées rhinites allergiques, sont dues à une réaction excessive du système immunitaire vis-à-vis de certaines choses à l'extérieur, telles que les moisissures et le pollen d'herbes, d'arbres et d'autres plantes telles que l'herbe à poux. «Près de 40% des enfants souffrent maintenant de rhinite allergique - un pourcentage qui a doublé au cours des deux dernières décennies», explique Parents conseiller William E. Berger, M.D., allergologue à Mission Viejo, Californie.

Personne ne sait exactement ce qui se cache derrière l'augmentation des allergies saisonnières, mais de nombreux scientifiques affirment que notre environnement de plus en plus assaini diminue l'exposition des enfants aux microbes quotidiens qui renforcent leur système immunitaire. Lorsqu'il n'est pas occupé à lutter contre les germes et les virus, le corps d'un enfant peut percevoir des éléments inoffensifs dans l'environnement comme une menace, et les cellules libèrent des produits chimiques tels que l'histamine, qui provoque des reniflements, des éternuements et des démangeaisons. Une théorie plus récente concerne le réchauffement climatique, ce qui conduit à des saisons polliniques plus longues. Étant donné que les personnes développent souvent des allergies seulement après avoir été exposées à un déclencheur pendant deux saisons, des numérations de pollen toujours plus élevées peuvent entraîner des symptômes plus précoces et plus pesants. (Les enfants ne développent généralement pas d'allergies saisonnières avant l'âge de 4 ans, bien qu'ils puissent avoir une «allergie persistante» aux irritants intérieurs tels que la poussière, les acariens et les animaux domestiques à un âge plus précoce.)

Heureusement, à mesure que le taux d'allergie augmente, il en va de même pour la sensibilisation et les médecins commencent à mieux diagnostiquer leurs enfants. Faire la distinction entre le rhume et les allergies peut être difficile; un indice est souvent la durée des symptômes. "Un rhume ne dure que sept à dix jours", déclare Fuad Baroody, M.D., directeur de l'oto-rhino-laryngologie pédiatrique au centre médical de l'Université de Chicago. "Les enfants allergiques peuvent souffrir pendant des semaines, voire des mois, sans interruption de leurs symptômes." En outre, les enfants allergiques ont souvent une apparence différente des enfants malades, explique le Dr Berger. Beaucoup ont des "allergiques", des cernes qui se forment sous les yeux à cause d'une congestion chronique, ou frottent leur nez mou vers le haut dans ce qu'on appelle un "salut allergique".

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Soulager les symptômes

Si vous soupçonnez une allergie, un pédiatre peut initier votre enfant à l'essai d'un antihistaminique en vente libre et non sédatif comme le Claritin pour enfants (sans danger pour les enfants de 2 ans et plus), explique le Dr Baroody. (Certains antihistaminiques oraux non sédatifs contiennent un décongestionnant, mais ils rendent certains enfants hyper ou irritables. Il est donc préférable d'éviter toute utilisation à long terme.) Les pédiatres peuvent également effectuer une analyse de sang pour aider à déterminer ce à quoi votre enfant est allergique, bien que vous ayez besoin de consulter un allergologue pour subir un test cutané, dans lequel de minuscules quantités de différents déclencheurs sont placées juste sous la peau afin de voir ce qui produit une éruption cutanée. "Les tests cutanés ont tendance à être légèrement meilleurs que les tests sanguins pour montrer ce qui dérange le plus votre enfant et vous donner des résultats immédiatement", déclare Sakina Bajowala, M.D., allergologue à North Aurora, dans l'Illinois, et mère de deux fils souffrant d'allergies saisonnières. (Comme les deux tests peuvent donner des résultats faussement positifs, un diagnostic d'allergie est généralement posé uniquement lorsqu'un enfant présente également des symptômes évidents.)

Les allergologues peuvent également ajuster le plan de traitement de votre enfant. "Le traitement le plus efficace est un spray nasal aux stéroïdes, tel que le Flonase, approuvé pour les enfants de 4 ans et plus", explique le Dr Baroody. "Le médicament réduit l'inflammation allergique qui contribue au gonflement des tissus nasaux. Il aide également à réduire la production de mucus aqueux, ce qui contribue à l'écoulement chronique du nez et du goutte-à-goutte postnasal." Les allergologues peuvent avoir besoin de recommander des injections d'allergie, dans lesquelles on injecte aux enfants des quantités croissantes d'allergène jusqu'à ce qu'ils y deviennent moins sensibles. Ce schéma thérapeutique est généralement réservé aux enfants de plus de 4 ans dont les symptômes ne répondent pas bien aux médicaments. Bien que les traitements consistent généralement en une série de injections dans le bureau d'un allergologue, la FDA pourrait bientôt approuver des gouttes sous la langue, plus adaptées aux enfants, qui sont couramment utilisées en Europe. "Les recherches suggèrent que pour les patients présentant un nombre limité de déclencheurs allergiques, de telles gouttes sont suffisamment efficaces et suffisamment sûres pour que les parents puissent les administrer à la maison", déclare le Dr Bajowala.

Le point le plus important que les médecins veulent faire valoir: ne vous débarrassez pas d'un nez qui coule ou d'une toux persistante. "Vous pensez peut-être que cela ne vaut pas la peine de vous inquiéter, car cela ressemble à un rhume", explique le Dr Bajowala. Mais si elle n'est pas contrôlée, la rhinite allergique peut rendre un enfant plus vulnérable aux infections des sinus ou des oreilles, à l'asthme et même aux problèmes orthodontiques (une respiration chronique à bouche ouverte peut en réalité transformer le palais). Les enfants allergiques sont également sujets à des problèmes scolaires, généralement dus à un sommeil de mauvaise qualité. «Je vois beaucoup d’enfants présentant des symptômes similaires à ceux du TDAH, alors qu’ils sont tout simplement épuisés», déclare le Dr Berger. Quand leurs symptômes d'allergie se sont améliorés, ajoute-t-il, leur comportement et leur concentration l'ont également fait. "Les enfants n'ont pas besoin d'être misérables", ajoute le Dr Baroody. "Les traitements contre les allergies ont parcouru un long chemin. Ils sont sûrs et fonctionnent."

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Défense sans drogue

Les médicaments ne sont qu'une partie de la solution pour les enfants allergiques. La réduction de l'exposition des enfants aux déclencheurs est essentielle pour contrôler les symptômes. Certains médecins suggèrent de faire fonctionner la climatisation la nuit ou d'avoir un purificateur d'air avec un filtre HEPA pour la chambre de votre enfant. Consultez ces conseils testés par les parents pour limiter l’exposition au pollen et aux autres allergènes saisonniers.

"Je reçois tous les jours un e-mail me signalant le nombre d'allergènes dans l'air sur le site Web de l'Académie américaine contre l'allergie, l'asthme et l'immunologie. Vous pouvez recevoir des notifications du moment où le pollen ou la moisissure de certains arbres, herbes ou mauvaises herbes dans votre région est présent - et alors gardez les fenêtres fermées par précaution. "
Amanda Milani; Leander, TX

"Habillez vos enfants avec des fibres naturelles. Lorsque la plupart des tissus synthétiques se frottent, ils produisent de l'électricité statique qui attire le pollen. Le pollen adhère moins aux vêtements 100% coton de mes garçons."
Sakina Bajowala, M.D .; North Aurora, IL

"Je passe souvent de la poussière et de l'aspirateur et, une fois par mois, vaporise Febreze Allergen Reducer sur le tapis. La toux de mes enfants disparaît et leur nez qui coule n'est pas aussi mauvais."
Autumn Lewis; Fort Wayne, IN

"Chaque soir avant d'aller au lit, nous lavons les cheveux de notre fils pour nous assurer que les allergènes qui pourraient s'y accrocher ne se retrouvent pas dans sa taie d'oreiller. Nous utilisons également un vaporisateur de solution saline ou un neti pot pour l'aider à se débarrasser de son nez. "
Deanna Leigh Miller; Valencia, CA

Publié à l'origine dans le numéro d'avril 2012 de Parents magazine.

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